아름다운 나이듦의 심리적 비결
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아름다운 나이듦의 심리적 비결
  • 2024.07.09 11:00
100세+α시대, 길어지는 노년기를 어떻게 보낼지가 인생에서 중요한 문제가 됐다.

“아름다운 늙음을 위해서는 더 큰 과제가 있다. 아름다운 감정과 정서적 건강이다. 생각과 감정을 미화시켜야 한다. 옷이나 얼굴보다 몇 배나 힘든 정신적 작업이다.”

105세 철학가, 김형석 교수님의 신간 <백년의 지혜>에 담긴 내용이다. 내년이면 한국의 노인 인구가 천만 명에 이를 것으로 예상되면서 나이듦에 대한 고민이 커지고 있다. 아름답게 나이 들기 위해 운동, 식단 등 라이프스타일의 중요성은 잘 알려졌지만, 심리적 요인은 아직 생소하다. 실제로 심리적 건강이 성공적 노화에 도움을 줄까? 이 질문에 대한 답을 최신 연구에서 찾아보았다.

출처: 영화 '버킷리스트'

그릿, 마인드셋, 성공적 노화와의 관계

Fleck과 동료 연구자들2024은 뉴저지 남부에 거주하는 40-80세 사이의 263명을 대상으로 그릿grit, 성장형 마인드셋growth mindset, 그리고 성공적인 노화successful aging의 관계를 탐구했다. 그릿은 미국의 심리학자 앤젤라 더크워스Angela Duckworth가 개념화한 용어로, 장기적 목표에 대한 열정과 끈기로 지속적으로 노력하는 것을 의미한다. 이는 단순히 열정과 근성만이 아니라, 담대함과 낙담하지 않고 매달리는 끈기를 포함한다.

마인드셋mindsets은 스탠퍼드대 심리학자 캐롤 드웩Carol Dweck 교수가 소개한 사고의 틀이자 생각하는 습관, 믿음을 의미한다. 마인드셋은 개인의 실제 행동을 제약하며, 잠재력을 발휘할 수 있도록 돕는 인지 구조이다. ‘자신의 재능과 능력에 대해 어떻게 생각하는가’에 따라 ‘고정형 마인드셋’fixed midset과 ‘성장형 마인드셋’growth mindset으로 나뉜다. 개인의 지능, 운동 능력, 사회성 등의 능력이나 특성이 선천적으로 정해져 타고난 상태로 유지된다고 보는 사고방식을 고정형 마인드셋이라 하며, 반대로 스스로 어떤 일을 잘 할 수 있다고 생각하면 실제로 그 일을 잘하게 되는 믿음, 즉 사람들이 성장하고 변화한다고 믿는 사고방식을 성장형 마인드셋이라고 한다.

지금까지 그릿과 마인드셋을 다룬 대부분의 연구는 아동이나 청소년을 대상으로 했지만, 최근에는 만성적인 건강 문제가 있는 노인들에게도 이점이 있음이 밝혀져 노인에게도 유리한 심리적 특성임이 밝혀졌다Kawasaki & Tozawa, 2020.

연구 참가자들은 그릿, 성장형 마인드셋, 성공적인 노화에 대한 설문을 완료했다. 그릿은 장기 목표에 대한 관심 유지와 꾸준한 노력을 평가하는 Short Grit Scale을 통해 측정했다. 성장형 마인드셋은 “건강과 체력 수준을 변화시킬 수 있다”, “원한다면 사람들은 자신이 가진 감정을 바꿀 수 있다”, “사고와 기억력을 변화시킬 수 있다”는 문항들을 통해 각각 신체적, 정서적, 인지적 측면에 대해 평가했다. 성공적 노화는 (1) 기능적 수행, (2) 심리적 요인, (3) 영성, (4) 노년 초월*, (5) 삶의 만족도를 포함한 Successful Aging Inventory를 통해 평가되었다. 중년(40-65세) 과 노년(65-80세)으로 구분하여 회귀분석을 실행한 결과, 중년과 노년 그룹 모두에서 그릿과 성장형 마인드셋이 성공적인 노화를 예측하는 중요한 요인으로 밝혀졌다.

사고방식이 중요하다

다른 연구에서도 그릿이 높은 노인들은 신체적, 정신적 질병이 있을지라도 더 긍정적인 삶의 결과를 달성하였으며, 성장형 마인드셋은 건강한 식단과 신체 운동 같은 건강한 노화를 위한 행동에 더 많이 참여할 수 있도록 도왔다Rhodes & Giovannetti, 2022. 그릿과 성장형 마인드셋은 변화 가능한 특성으로 알려져 있다. 이는 성공적 노화를 이루기 위해 그릿과 성장형 마인드셋을 강화하는 심리적 개입이 효과적일 수 있음을 의미한다.

해당 연구는 성공적 노화에 대해 심리학적 지식을 확장 시켰다는 점에서 의의를 크다. 다만, 전화로 데이터를 수집하였기 때문에 모든 평가가 축약된 형태로 시행되었다는 점과 전화 설문에 참여한 사람은 참여하지 않은 사람들과 체계적으로 다를 수 있어 비응답 편향이 나타날 수 있다는 점, 참여자의 다양성이 제한된 점은 아쉬운 부분이다.

지속적으로 성장하고 변화하는 노년기 

김형석 교수님은 “사람은 성장하는 동안은 늙지 않는다”고 했다. 본 기사에서 소개한 연구는 이러한 지혜를 과학적으로 뒷받침한다. 그릿과 성장형 마인드셋이 노년기 삶의 질을 높이는 데 중요한 역할을 한다는 사실은, 노화가 단순히 신체적 건강만이 아니라 심리적 건강과도 깊이 연결되어 있음을 보여준다.

인지심리학자 Levitin2020은 “노년기는 서서히 기능을 멈추고 쇠퇴기로 보는 시각이 많은데, 이는 편견이며 노년기는 지속적으로 성장하고 변화할 수 있는 시기”라고 말한다. 기존에는 60세가 넘으면 뇌의 재구성은 기대할 수 없다는 의견이 많았으나, 최근에는 노인의 뇌에도 신경가소성이 작동하는 것으로 밝혀져 새로운 신경 연결을 형성하고 재구성하는 능력이 있기 때문에 새로운 환경과 변화에 적응하고, 느리더라도 지속적인 성장이 가능하다는 것이다. 하버드대 심리학과 엘렌 랭어Ellen Langer 교수는 다음과 같이 말했다. "우리의 발목을 잡는 것은 신체가 아니다. 신체적인 한계를 믿는 사고방식이다." 지속적인 노력과 성장의 힘을 믿는 노인들과 그렇지 않은 노인들의 나이듦의 과정은 크게 다를 것이다. 나이듦은 누구도 피할 수 없지만 어떻게 나이 드는가는 우리의 선택이다. mind

*노화 과정에서 심리적 발달을 통해 삶의 의미를 재평가하고 물질적 가치를 초월하여 내면적, 비물질적 가치를 추구하는 변화를 설명한다.

[감수: 중앙대학교 심리학과 김기연 교수]

    <참고문헌>

  • Fleck, J. I., Patel, P., Riley, E., & Ferri, C. V. (2024). Mindset matters: contributions from grit and growth mindsets to successful aging. Aging & Mental Health, 28(5), 819-827.
  • Kawasaki, T., & Tozawa, R. (2020). Grit in community-dwelling older adults with low back pain is related to self-physical training habits. PM & R: The Journal of Injury, Function, and Rehabilitation, 12(10), 984–989.
  • Levitin, D. J. (2020). Successful aging: A neuroscientist explores the power and potential of our lives. Penguin.
  • Rhodes, E., & Giovannetti, T. (2022). Grit and successful aging in older adults. Aging & Mental Health, 26(6), 1253–1260.
유수하 중앙대학교 심리학과 석사과정
노년기의 심리에 대해 공부하고 있습니다. 인생에서 차지하는 노년기의 의미를 찾고 즐거움을 누릴 수 있는 방법에 대해 고민합니다.

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고물상 2024-07-15 14:47:30
멋진 글입니다